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新的研究表明,早期的人类祖先是如何独特的

更新时间:2018-05-16

来自哈佛大学和来自世界各地的同事的最新研究表明,早期人类的牙齿长得与现代人类或猿类的牙齿不同,这表明它们都不能作为评估青少年年龄或发育进展的有用代用品。化石< / EM>

近一个世纪以来,这场争论在进化生物学家中肆虐:在了解我们早期人类祖先的发展过程时,应该将幼年化石视为基本人类还是猿猴?

哈佛大学的一项新研究表明,答案既不是。

该研究由人类进化生物学副教授Tanya Smith与来自世界各地的同事撰写,研究表明早期人类的牙齿长得与现代人类或猿类的牙齿不同,这表明它们都不能用作估计少年化石的年龄或发育进程。该研究在PLoS One上发表的一篇论文中进行了描述。

“这不是第一次同类研究,但它肯定是最大和最全面的,”史密斯说。 “我们计算了生活在大约一百万年和四百万年前的16个化石个体的死亡年龄,并且能够看到他们的牙齿是如何形成的,相对于活的人类和同龄年龄的黑猩猩。我们发现,这两个化石物种如何发展都不是一个完美的预测因子,所以我们应该谨慎地将早期人类建模成类人猿或者像现代人类一样。“

虽然牙齿似乎是一个奇怪的起点,但它们实际上为史密斯和其他进化生物学家提供了近乎完美的人类祖先早期发育的记录。

史密斯说:“牙齿增长常被认为是童年的好代表,因为我们经常将童年的终点定义为停止喷吐牙齿的时间,”史密斯说。 “如果我们可以查看化石记录并查看牙齿发育关键步骤的速度和时间,我们可以推断出这些物种的整体发育,其中包括繁殖年龄和寿命,所以我们真正在这里研究的是他们的生活史“。

然而,确定化石化牙齿的精确年龄要比做起来容易得多。

数十年来,研究人员能够仔细检查牙齿化石的唯一方法是通过切片 - 从字面上切入化石 - 并使用显微镜。

然而,史密斯和他的同事们转而采用了更现代化的技术。使用同步加速器(本质上是一种可产生高能X射线的粒子加速器),他们创建了超高分辨率的牙齿内部结构图像,使他们能够识别和计算每日生长线 - 类似于树中的环 - 确定一个确切的年龄。

令他们惊讶的是,史密斯说,这些图像揭示了化石物种发展速度的巨大差异。尽管所有人的发展速度都比现代人快,但有些人的发展速度比猿人快,甚至更快。

“我们发现化石人类的变异比我们预想的要多,”史密斯说。 “那意味着我们不能简单地在一个方向或另一个方向上调整人类或猿模型。

“这是一场长达80年或更长时间的斗争,”史密斯继续说,“当我们在化石记录中发现这些青少年时,我们是否应该推断他们像现代人或者他们像黑猩猩?我们现在有一种独立的方式来看待这些祖先物种如何像猿或人一样,事实证明它们真的需要自己考虑。“

最终,史密斯说,研究人员希望了解我们早期祖先的发展将如何揭示现代人类独特发展模式的出现。

“我们发展的过程非常复杂,我们需要谨慎对待我们早期人类祖先的简单解释,”史密斯说。 “但这也验证了我们长期以来的论点,那就是我们现代化的增长和发展模式,我们有了这个长期的童年和青春期,真的很独特。这些化石物种必须独立看待,因为它们的进化轨迹与任何活的动物都不相同。“

出版物:Tanya M. Smith等人,“上新世和早更新世人类牙科的牙齿发育”,PLOS One,2015; DOI:10.1371 / journal.pone.0118118

来源:哈佛职员作家Peter Reuell

图片:谭雅史密斯

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